Egypt #5 – Highway to the Red Sea

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I’m in the desert, at about 40 km away from Zahraa el Maadi, when I stop to picnic on the side of a round-about. I sit on the railing and watch trucks and cars pass by as they wave their hands and sometimes greet a «Welcome to Egypt!». I wave back and shout thank-yous in response. Some of them stop to ask if I need water. I think of all the weight I already have on my bicycle. I left this morning with 6,5 litres of water and still have more than 5 left, for two days of cycling through the desert. I believe I have enough, so I decline the offers.

Except for some minor detours, the road I’m on, runs parallel to the highway, separated by only a few hundred meters. The traffic is rather busy and mainly consist of trucks. I often have to cycle on the side of the road to avoid conflict, especially when being taken over while another vehicle approaches from the opposite direction. When cycling on the side, I have to be particularly cautious to avoid stones, sand, road waste and the likes, scattered on my way.

There are only two roads going to Aïn Sokhna from Cairo. The road I’m on, and the highway. Set in the middle of the desert, the round-about I’m at is connecting the shoulders of the highway to the road and industrial facilities. I was told by fellow Egyptian cyclists that the best and safest route to take to reach Aïn Sokhna, as a cyclist, is the highway. Yet, I decided to take the road as, for the European cyclist I am, highways are a no-go zone. Not just because cyclists are not allowed to cycle on highways, but because highways are synonymous of high speed traffic, and, the higher the speed of vehicles, the higher the vulnerability of the cyclist.

I check the map before getting on my bike and notice that there is another shoulder just further on the highway and one about 10 km away. Knowing that, I decide to test my friend’s advice after all, and this is what I find : Continue reading “Egypt #5 – Highway to the Red Sea”

Égypte #5 – L’autoroute

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Je suis dans le désert, à environ 40 km de Zahraa el Maadi, lorsque je m’arrête pour pique-niquer au bord d’un rond-point. Je suis assis sur une rambarde et regarde passer les camions et voitures qui me saluent de la main et, parfois, me lancent un « Welcome in Egypt ! ». Je les salues également et leur crie un merci en retour. Certains s’arrêtent pour me demander si j’ai besoin d’eau. Je pense à tout le poids que j’ai déjà sur le vélo. Je suis parti ce matin avec 6,5 litres d’eau, et il m’en reste 5 pour deux jours de vélo à travers le désert. J’estime avoir suffisamment de réserve et décline donc leurs dons.

À l’exception de quelques détours mineurs, la route sur laquelle je me trouve, suis presque parallèlement, à quelques centaines de mètres près, l’autoroute. Le trafic, plutôt chargé, est essentiellement composé de camions. Je dois régulièrement rouler sur le bas-côté de la route pour éviter la collision, en particulier lorsque je me fais dépasser, alors qu’un autre véhicule arrive en sens inverse. Il faut alors faire attention à éviter les cailloux, le sable et les amas de détritus divers et variés éparpillés sur la trajectoire.

Il n’y a que deux routes qui vont vers Aïn Sokhna depuis Le Caire : la route nationale que j’ai emprunté depuis ce matin et l’autoroute. Situé en plein désert, le rond-point sur lequel je me trouve relie les bretelles de l’autoroute à la route nationale et à un complexe d’installations industrielles. D’après mes amis cyclistes du Caire, la route la plus rapide et sécurisée pour atteindre Aïn Sokhna, serait l’autoroute. J’ai néanmoins opté pour la route nationale car, en bon cycliste européen que je suis, les autoroutes, ce n’est pas fait pour les cyclistes. Pas parce que c’est interdit, mais parce que les autoroutes sont synonymes de circulation rapide, et qui dit vitesse des véhicules, dit augmentation de la vulnérabilité du cycliste.

Avant de me remettre en route, je vérifie la carte et me rends compte qu’il y a, à quelques centaines de mètres de distances, ainsi qu’à environ 10 km, deux autres sorties et accès rejoignant la route nationale. Je décide donc de tester les conseils de Mohammed, et voici sur quoi je tombe : Continue reading “Égypte #5 – L’autoroute”

Egypt #4 – Oasis International School

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The bell rings and the children run from the playground to the front of the school building. Classes are organised in ordinate two by two lines, forming, together, a nice compact square. Facing the children are the director of the school and his staff. The Egyptian national anthem resonates while the flag is being pulled up. After the anthem, the director introduces me to the children. He announces that Continue reading “Egypt #4 – Oasis International School”

Égypte #4 – École Oasis Internationale

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La sonnette sonne et les enfants accourent de la pleine de jeu à l’entrée du bâtiment. Les classes sont organisées en rangs, formant, ensemble, un carré presque parfait. Face aux enfants, le directeur de l’école et son équipe. L’hymne national égyptien résonne et le drapeau est levé. Après l’hymne, le directeur me présente aux enfants. Il annonce que je passerai Continue reading “Égypte #4 – École Oasis Internationale”

Egypt #3 – Cairo Business

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I have my hands full in Cairo, between meeting contacts and organising the logistics of the journey ahead.

I start by announcing myself at the Belgian embassy, not only to provide the itinerary I am planning to follow across Egypt and Sudan, but, also to receive the medical supplies that have been sent from Brussels through the diplomatic mail as explained in the “Logistics #2 – Getting Supplies while on the Road” article. Those supplies are supposed to cover my needs over a distance of 4000 km, across Egypt, Sudan and the first half of Ethiopia where I will find the next embassy of Belgium in Addis Ababa.

With ambassador Sibille de Cartier in Cairo

The first step is to send part of my supply to Aswan, 1000 km further south, to make sure I will have Continue reading “Egypt #3 – Cairo Business”

Égypte #3 – Cairo Business

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J’ai du pain sur la planche au Caire, entre la rencontre des différents contact et la préparation logistique de la suite du voyage.

Je commence par m’annoncer à l’ambassade de Belgique, d’une part, afin de communiquer l’itinéraire que je compte suivre à travers l’Égypte et le Soudan et, d’autre part, afin de réceptionner le matériel médical et l’insuline qui ont été envoyés depuis Bruxelles via la valise diplomatique, tel qu’expliqué dans l’article “Logistique #2 – L’approvisionnement pendant le voyage“. Ce matériel doit couvrir mes besoins sur une distance de près de 4000 km à travers l’Égypte, le Soudan et la première moitié de l’Éthiopie, jusque Addis Abeba, où se trouve la prochaine ambassade de Belgique sur mon parcours.

Ambassador de Cartier in front of the embassy of Belgium in Cairo

La première priorité est de faire parvenir une partie de mes réserves à Assouan, 1000 km plus au sud, afin d’avoir Continue reading “Égypte #3 – Cairo Business”

Egypt #2 – Simon & Tanya

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After a few days spent in a hotel in downtown Cairo, I am invited by Christian and Aurore Pyre, two teachers, to stay in their house. I was put in contact with them through a former colleague of theirs. Besides meeting them, it gives me the opportunity to present Bike with Diabetes in front of a group of children… I’m not sure how that will turn out.

While leaving the hotel with my helmet on my head and struggling with all my gear to move to the Pyre family, a young woman comes up to me in a rush, asking me if I need help and if I’m a cyclist.

I had noticed her, her boyfriend and her mother a couple of days earlier in the lobby of the hotel. My first thought was that they seemed nice. Yet, I didn’t approach them as,… Well, wouldn’t it be awkward if I were to approach everyone who seems nice?

Startled by her question and thinking she was referring to the crazy traffic in Cairo, I answer I am indeed a cyclist, but not so much in Cairo. « Simon! » she calls, « he’s a cyclist too! ». I soon realise Continue reading “Egypt #2 – Simon & Tanya”